En el cykel består af de samme komponenter som en helt almindelig cykel, dvs. stel, hjul, styr osv. En el cykel har desuden en elmotor, et batteri, en controller og en styre enhed. Styre enheden ligner en stor cykel computer, og den bruges bl.a. til at indstille det ønskede hjælpe niveau. Controlleren modtager dine input og sørger for at batteri og motor fungerer sammen.

Nogle el cykler har udgangspunkt i en standard cykel, som er blevet tilpasset med de ovennævnte 4 komponenter. Det gælder typisk de billige el cykler. På de bedste el cykler er alt designet og fremstillet specielt til en el cykel. Stel og forgaffel er forstærket, hjulophæng er kraftigere og ledningerne kan være gemt i stellet. Batteriet er placeret i en special konstrueret bagagebærer eller gemt i stellet. Disse cykler er dyrere, men også af en helt anden kvalitet og holdbarhed.

En el cykel må køre op til 25 km/t med hjælp fra motoren. Herefter skal den automatisk slå fra. Ellers er den ikke lovlig at anvende i Danmark ifølge den Europæiske Standard DS/EN-15194, som omhandler cykler med elektrisk hjælpemotor.
Der skal trædes i pedalerne for at aktivere motoren. Typisk er der placeret en sensor ved kranken, som registrerer bevægelser. Sensoren sender besked til controlleren, som aktiverer motoren. Når der stoppes med at træde eller der bremses, slår systemet fra igen. Nogle af de mere avancerede modeller har desuden en sensor, som registrerer hvor hårdt der trædes. Derved kan controlleren afstemme hjælpen fra motoren efter din egen ydelse. Denne funktion finder du f.eks. på visse elcykler fra Gazelle.
Hvis man ikke ønsker hjælp, kan man bare slå systemet fra. Og det er selvfølgelig også muligt at cykle, selv om batteriet skulle være opbrugt. 

På styret sidder et display, hvor man kan indtaste det ønskede assist niveau. Et lavt niveau giver mindre hjælp, men også længere rækkevidde. Omvendt giver et højt niveau mere trækkraft. Dette bruger mere strøm, som så reducerer rækkevidden. Alt efter fabrikat er der typisk fra 3 til 15 forskellige niveauer at vælge imellem. 
På displayet kan man som regel også se, hvor meget strøm der er tilbage på batteriet, og hvor langt det rækker ved den aktuelle kørsel. På visse modeller kan man tænde og slukke for lyset fra samme display. Normalt vil det også være forsynet med almindelige cykel computer funktioner som hastighed, distance, triptæller og ur.
I dag er det almindeligt, at displayet kan klikkes af cyklen, når man stiller den fra sig. Dette gælder f.eks. for Giant elcykler. Uden displayet virker cyklens elektriske system ikke. Derved er den mindre attraktiv at stjæle.


El motoren kan være placeres enten i forhjulet, baghjulet eller i kranken. Uden for Danmark er det mest almindeligt at cykle med udvendige gear. Her foretrækker man, at el motoren sidder i baghjulet for at opnå den mest naturlige køreoplevelse. Motorer placeret ved kranken ses ikke så ofte. Det er kun ganske få mærker, som anvender denne løsning. I Danmark er der mange, som vælger en cykel med indvendige gear og fodbremse. Her er det ikke muligt at placere motoren i baghjulet sammen med gearnavet. Derfor er de fleste el cykler herhjemme med motor i forhjulet.
Motoren fungerer ved hjælp af strøm og magnetisme. Kraften måles i Watt, som ikke må forveksles med begrebet Watt-timer. Dette kommer vi ind på i afsnittet med batterier. Normalt vil en el motor have en effekt på 250 Watt, som er det maksimalt tilladte.


De mest anvendte batterier til el cykler er Lithium-Ion batterier. De er forholdsvis driftssikre og yder en god effekt. Samtidig er de efterhånden blevet rimelig lette og fylder mindre. Ladetiden på et 
Lithium-Ion batteri er ca. 4-6 timer for en fuld opladning. Man behøver ikke at køre batteriet helt ned. Der kan sagtens lades f.eks. 1 time eller 2 ad gangen. Et batteri af god kvalitet kan normalt lades fuldt op 4-600 gange. Hvis en el cykel kan køre 50 km på en opladning, vil batteriet være slidt op efter 20-30.000 km. Det er almindeligt, at effekten og dermed cyklens rækkevidde aftager gradvist med tiden. Det samme gælder for mobil telefoner, hvor taletiden også forkortes efter et antal opladninger.
Der er flere ting, som har betydning for hvor langt man kan køre på en opladning. Batteriets størrelse og motorens kraft har selvfølgelig stor betydning. Det samme har cyklistens vægt, og den kraft vedkomende lægger i pedalerne. Modvind og bakker forbruger også mere strøm. Cyklens samlede vægt og dæktryk vil også have betydning for distancen.
Man kan sammenligne el cykler og deres batterier ved at anvende begrebet Watt timer, som angiver den kraft man har til rådighed i batteriet. Watt timer beregnes ved at gange Volt med Ampere, som normalt er angivet ved batteriet. Et batteri med 9 Ampere og 36 Volt har altså 324 Watt timer. Alt andet lige kører et batteri med 36 Volt dermed 50% længere end et batteri med 24 Volt, hvis de begge har 9 Ampere. Et batteri med mange Watt timer skal desuden oplades færre gange for at køre samme distance, hvilket forlænger batteriets levetid.
Et eksempel på en cykel med ekstra lang rækkevidde er Gazelle Orange Plus Innergy XT. Med et Platin batteri på 14 Ampere og 36 Volt opnås 504 Watt timer. Under optimale betingelser vil der kunne cykles fra 200-265 km på en enkelt opladning.